Telescopio Hubble determina núcleo de cometa más grande jamás visto

El telescopio espacial Hubble determinó en aproximadamente 80 millas de ancho, el tamaño del núcleo del cometa más grande jamás visto por los astrónomos, ponderó hoy la revista científica The Astrophysical Journal Letters

19 abril 2022 |

Es unas 50 veces superior al de la mayoría de los cuerpos celestes hasta ahora conocidos, expusieron los autores del artículo publicado, quienes estimaron la masa en la asombrosa cifra de 500 billones de toneladas.

El cometa gigante llamado C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) viaja en dirección a la Tierra a 22 mil millas por hora desde el borde del sistema solar, pero –según expertos- nunca se acercará a más de mil millones de millas del Sol.

El poseedor del récord anterior resulta C/2002 VQ94, descubierto en 2002 por el proyecto Lincoln Near-Earth Asteroid Research (Linear), que tiene un núcleo valorado en 60 millas de diámetro.

“El C/2014 UN271 constituye la punta del iceberg de muchos miles de astros demasiado débiles para verlos en las partes más distantes del sistema solar”, afirmó David Jewitt, profesor de ciencia planetaria en la estadounidense Universidad de California, Los Ángeles.

Siempre sospechamos sobre su grandeza, porque brilla mucho a una distancia tan larga y ahora confirmamos la hipótesis, agregó.

Este cometa lo hallaron los astrónomos Pedro Bernardinelli y Gary Bernstein en imágenes de archivo del Dark Energy Survey en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile.

Fue observado por casualidad por primera vez en noviembre de 2010, cuando estaba a tres mil millones de millas del Sol, que es casi la distancia promedio a Neptuno.

Desde entonces, acorde con las evidencias expuestas, ha sido intensamente estudiado por telescopios terrestres y espaciales.

El autor principal del texto, Man-To Hui, de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Macao, China, lo calificó de asombroso, “dada su actividad cuando todavía está tan lejos del Sol”, subrayó.

Supusimos que podría ser bastante grande, pero necesitábamos los mejores datos para confirmarlo, contó, mientras añadió que el equipo usó el Hubble para tomar al cometa cinco fotos el 8 de enero de 2022.

El desafío al medirlo fue cómo discriminar el núcleo sólido del enorme coma polvoriento que lo envolvía, remarcó.